Cuáles son las piedras preciosas ?

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Las piedras preciosas son minerales que en la naturaleza son escasos y se presentan duros, transparentes y de colores brillantes. Son muy apreciadas en joyería y muy populares entre los seres humanos, siendo consideradas objetos de lujo. Se incluyen en este grupo los diamantes, los rubíes, los zafiros y las esmeraldas.

El diamante es la joya más apetecida en el mundo y el material más duro de todos; de hecho, sobre él se basa la escala de dureza de Mohs, teniendo una dureza de 10. Además de su gran belleza, el diamante es muy útil en la industria debido a su mencionada dureza. Ambas características lo hacen un material muy importante para el ser humano. Está formado de carbono cristalizado y posee un gran brillo. Eso se debe a que posee una gran refracción de la luz. Se puede mejorar su brillo natural mediante el pulido o tallado, que debido a su dureza, debe ser realizada con otro diamante.

Los diamantes se encuentran más abundantemente en regiones de India, Rusia, Venezuela, Congo, Brasil y Sudáfrica. Los terrenos de estas regiones presentan diversas características y, por lo tanto, también los métodos de extracción son variados. Cualquiera sea la forma, generalmente se cumple el procedimiento de eliminar la tierra y las piedras, extraer la arena diamantífera y finalmente, el lavado del material. Para encontrar una pieza de tamaño considerable, se deben excavar terrenos muy extensos, pudiendo llegar a kilómetros y es por ello que el diamante es tan caro.

El rubí es un conocido mineral de color rojo. Es una variedad de corindón, que es el segundo material más duro, con 9 Mohs. Todo corindón de color rojo se conoce como rubí, y debe su color a su asociación con metales de hierro y cromo. Además de ser muy apreciado en joyería entre las piedras preciosas, el rubí también es usado en aplicaciones láser. Los más apetecibles son los de color rojo intenso, que al ser recién extraído es opaco, pero adquiere un gran brillo al ser pulido.

Los principales yacimientos de rubíes se encuentran en Myanmar, Tailandia, Tanzania, Kenia, Madagascar, y otros. Se extraen mediante pozos y zanjas y sólo el 1% es apropiado para joyería. Son muy escasos los rubíes de grandes tamaños. Algunos de ellos, pueden igualar el valor de los diamantes del mismo tamaño.

Los zafiros también son corindones de 9 Mohs, pero a diferencia de los rubíes de color rojo, presentan colores diversos, que pueden ser el rosado, blanco, amarillo, y otros. Sin embargo, se considera que el auténtico zafiro es el de color azul intenso. Se componen de una mezcla de óxidos de aluminio, hierro y titanio. Se extraen de yacimientos ricos en rutilo, bauxita y hematita. Se puede extraer de pozos excavados a mano y de laderas levantadas. Los de mejor calidad son encontrados en Myanmar, Sri Lanka e India. También se encuentran en Australia, Tailandia y Nigeria, en donde presentan un color azul muy oscuro. Los zafiros de gran tamaño son muy escasos.

Finalmente, entre las piedras preciosas las esmeraldas son una variedad del metal berilo, compuestas por berilio, cromo y vanadio, que le dan su atractivo color verde. Tiene una dureza cercana a 8 en la escala de Mohs. Las esmeraldas son uno de los materiales más apetecidos de la tierra debido a que son las únicas piedras verdes cristalinas y son muy escasas. Su color es considerado único por lo que se denomina verde esmeralda. Se extrae principalmente de Colombia mediante galerías o terrazas escalonadas. También hay yacimientos importantes en Brasil y Zambia.

Tradicionalmente, también la amatista era considerada preciosa, pero dejó de ser cuando se descubrieron grandes cantidades en Brasil. Actualmente es considerada semi-preciosa junto a otras como ágata, aguamarina, feldespato, jade, lapislázuli, malaquita, ópalo, pirita, cuarzo, turquesa, topacio, etc.

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