Qué es el código ASCII ?

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La palabra es un acrónimo de American Standard Code for Information Interchange, que traduciríamos como Código Americano (Estadounidense) de Intercambio de Información Estándar. ASCII se trata de un estándar de códigos digitales que utilizaban las computadoras y utilizaban para designar caracteres visuales u ocultos. Estos códigos podían imprimirse o no y eran una manera más o menos uniforme de intercambiar textos entre diversos tipos de sistemas de telegrafía y teleimpresión.

Para recordar un poco, los télex, radioteletipos o teletipos (TTY se les llamaba y se una especie de acrónimo de TeleTYpewriter o TeleTYpe) fue de los primeros aparatos en usarlos, aunque el protocolo inicial usado durante la Segunda Guerra Mundial hasta la década de los 60 del siglo XX se basaba en un sistema de 5 bits conocido como código Baudot y se limitaba a 32 caracteres y que era usado desde hacía tiempo en telegrafía para imprimir la información en cintas de papel grueso que podían ser leídas por un telégrafo especial y retransmitir el mensaje, con la ventaja que si se colocaban varios telégrafos juntos, el mensaje se retransmitía a varios destinos de manera muy expedita y sin necesidad que alguien volviera a “teclear” todo el mensaje.

Aunque tuvo una vida muy larga el código Baudot resultó insuficiente para codificar apropiadamente un lenguaje pues solo admitía 32 caracteres y si tomamos en cuenta los estándares modernos la impresión de los TTY resultaba más que deficiente. Este hecho era más que evidente para principios de los años 60 sobre todo para la compañía Bell que se preparaba para producir los nuevos sistemas de TTY. No se con seguridad si fue por alguna mediación o los mismos miembros del Instituto Nacional Estadounidense de Estándares (ANSI) que los convencieron de usar el estándar recién diseñado: el código ASCII. Este se basaba en un sistema de que utilizaba 7 bit y estaba compuesto por 33 caracteres de control u ocultos que indicaban como estaba formateado el documento y otros 95 que incluyen las letras del alfabeto latino (tanto mayúsculas como minúsculas).

Los caracteres de control hoy son obsoletos ya que cada procesador de palabras los codifica como se distribuye el texto de manera diferente. Como nota adicional el código incluye realmente 8 bit pero el último es un cero simple (en un principio se dijo de control), cuando el código se manifestó como insuficiente para algunos lenguajes las compañías lo empezaron a usar y es lo que se conoce como código ASCII extendido, con el problema de que cada compañía lo codificó según sus conveniencias, sobre todo durante los primeros años de la década de los 80 del siglo veinte y con el comienzo del uso masivo de ordenadores personales las personas comunes entran en contacto con el concepto.

Es por esta época que tuve mi primer ordenador y cuando uno pretendía escribir caracteres como la “ñ” o alguna vocal tildada es recurría a introducirlo con la combinación de las teclas “Alt+código” (mantener presionada la tecla “Alt” mientras se presionada los números del código, un número a la vez). Era frecuente encontrar en los gabinetes de las computadoras personales adheridos pequeñas notas con los códigos para las letras más frecuentadas ya que los procesadores de palabras venían en su mayoría en inglés así como la distribución de los teclados aunque esto último ha cambiado poco. Para los usuarios de sistemas operativos basados en UNIX se usaba la combinación “CTRL+SHIFT+U+código” pero el código se debía usar en el sistema de numeración hexadecimal. Mucha gente confunde todavía el código ASCII con la simple combinación de teclas.

Para 1983 el código ya resultaba obsoleto y se lo hizo la última revisión. Actualmente no se usa más que las extensiones que se le han hecho y básicamente el más usado a nivel de intercambio de información en Internet es el conocido como código US-ASCII ya que se incluyen en las famosas normas ISO. En realidad uno no puede decir que el código haya “muerto” hasta encontramos páginas dedicadas a lo que es denomina “Arte ASCII” donde encontramos representaciones artísticas hechas exclusivamente con los símbolos y caracteres del código, hay programas que toman imágenes y las convierten en representaciones de este tipo de arte. Recuerdo muy bien la primera que me enviaron por un teletipo, era una representación de Marilyn Monroe hecha con las letras que componen su nombre. Al parecer el código llegó para quedarse.

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