Qué es el sistema solar ?

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El sistema solar consiste en el Sol y el conjunto de objetos astronómicos afectos por su gravedad, los que serían los ocho planetas, sus 162 lunas, tres planetas enanos y sus cuatro lunas, más un incontable número de pequeños cuerpos como meteoritos, cometas, asteroides y polvo interplanetario.

En orden desde el Sol hacia afuera, lo que encontramos es lo siguiente: los planetas "terrestres" o "interiores", que son Mercurio, Venus, la Tierra y Marte, un cinturón de asteroides (dentro del cual el objeto más grande se llama Ceres, considerado un planeta enano), cuatro planetas gaseosos gigantes (Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno), y un cinturón exterior de cuerpos helados llamado cinturón de Kuiper (plutón es el objeto más grande en esta zona, y como mencionamos es un planeta enano). Más allá del cinturón de Kuiper encontramos a otro planeta enano, Eris, en una zona llamada el "disco disperso", que se proyecta hacia afuera con una extensión desconocida. Seis de los ocho planetas poseen satélites naturales, y pasado el cinturón de asteroides los planetas posees un "anillo" característico, formado por pequeñas partículas.

Hasta el 2006, Plutón fue considerado como el noveno planeta del sistema solar, pero la Unión Astronómica Internacional (IAU) postuló una nueva definición para el término planeta, y según este planteamiento Plutón vendría a ser un "planeta enano".

Es común ver representadas en diagramas las órbitas de los planetas como equidistantes, pero en la realidad a medida que nos alejamos del sol la distancia entre órbitas es mayor, aproximadamente el doble. Las distancias dentro del sistema solar son medidas en UA o Unidades Astronómicas; 1 UA es la distancia promedio entre el Sol y la Tierra, lo que equivale aproximadamente a 149.598.000 kms. Para tener una idea Pluton se encuentra a 39 UA del sol. Difícil de creer. Ahora para tener una idea del tamaño de los planetas, es interesante saber que Júpiter es el más grande, con un diámetro ecuatorial de 11.2 veces el de la tierra, y el más pequeño es Mercurio, con uno de 0.382 veces el de nuestro planeta (el diámetro ecuatorial de la tierra es de 12.756,28 kms y su superficie es de 510.065.284,702 kms²).

Aunque popularmente de habla de sistema solar para referirnos también a sistemas extraplanetarios, en realidad técnicamente el término solo aplica al sistema correspondiente al de la tierra en que vivimos, ya que el término solar se deriva del Sol, un nombre original en latín. Para referirnos a otros sistemas lo correcto es hacerlo refiriéndonos a su estrella correspondiente, como por ejemplo "el sistema Alfa Centauri".

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