Qué es el vidrio ?

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El vidrio es un material sólido amorfo, que se forma cuando materiales como la arena de sílice se enfrían rápidamente bajo una determinada temperatura (una temperatura de transición en donde las moléculas tienen ya muy poca movilidad). Aunque parece ser un material típicamente sólido, la verdad es que es molecularmente un líquido sobreenfriado; en realidad fluye como un líquido pero muy, muy lentamente, a través de cientos de años (en casas antiguas podremos observar que las ventanas son más gruesas en la parte de abajo, producto de este lento fluir. Realmente increíble).

La historia del vidrio tiene comienzos inciertos, aunque vidrio producido naturalmente en el medio ambiente ha sido usado desde la edad de piedra. Se sabe que en Mesopotamia se uso con fines decorativos desde el 2.500 A.C. Algunos afirman que los Fenicios fueron quienes inventaron el vidrio, pero en realidad no está claro. Debido a las impurezas naturales de la arena para hacer el vidrio, el color de este tiende a ser verdoso y azul. Con el tiempo aquellos que se dedicaron a confeccionar este material le agregaron componentes metálicos y minerales para obtener tonalidades similares a las encontradas en piedras preciosas. Las joyas más antiguas a partir de este material las encontramos en el antiguo Egipto, por el 1.500 A.C. Incluso a algunas de estas confecciones les atribuían poderes mágicos.

Esta tecnología se fue extendiendo por el mundo y en el Imperio Romano se llegó a la técnica del soplado, lo que permite la elaboración del envase de vidrio, aunque de manera bastante rudimentaria. En Europa, para el siglo XI en Alemania esta técnica se perfeccionó, y en este mismo siglo surgieron los primeros espejos de vidrio en España. Durante el siglo XIV, el gran elaborador de vidrio fue la ciudad de Venecia., que desarrolló aún más todas estas técnicas y formó un lucrativo negocio en torno a artículos confeccionados con este material. Con el tiempo y los mejoramientos en los procesos los productos se fueron abaratando y haciendo del vidrio un material comercialmente accesible para toda la población, y para 1820 en los Estados Unidos ya se comercializaban ventanas producidas utilizando estas nuevas técnicas.

Una de las grandes ventajas del vidrio frente a otros materiales es su compatibilidad con el medio ambiente. El reciclaje de vidrio consume menos energía que su producción; es una material ideal para reciclar; se muele y se funde para darle forma nuevamente. Además, lo que lo hace aún más atractivo es el fácil lavado lo que permite reutilizarlo; por ejemplo las botellas de este material se pueden fácilmente reutilizar, y en algunas naciones desarrolladas alrededor del 98% de las botellas son reutilizables.

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