Qué es la atmósfera ?

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La palabra atmósfera se define como una capa de gas que rodea a un cuerpo celeste. Debe tener una masa tal, que sea capaz de atraerlo, más aun si la temperatura de éste es baja.

Resulta arduo caracterizar una atmósfera utilizando criterios generales, pues cada cuerpo celeste tiene una personal. A continuación, la descripción de atmósfera de alguno de los planetas del sistema solar.

La atmósfera de Venus se caracteriza por su alta densidad, razón por la que se hace imposible ver su superficie terrestre. Es muy nubosa y llegan a ella rayos ultravioletas que atraviesan el planeta por completo. Tiene vientos fuertes que permiten que la temperatura de la superficie sea de aproximadamente entre 710 – 740 K, mucho más alta a la de Mercurio, pese a que esté más cerca del Sol que Venus. En la alta atmósfera de Venus, las masas de gases (los vientos) que ascienden alcanzan una velocidad de alrededor de 350 kilómetro por hora, por el contrario en la superficie, los vientos no superan más de los 4,5 kilómetros por hora. Esto se explica por la diferencia de presión experimentada por ambas zonas. La exploración del suelo de Venus resulta casi imposible por las altas presiones. Una prueba de esto fue el intento de las sondas Venera (programa ruso de 1970) por explorar la superficie de Venus que sólo sobrevivieron un par de horas por las condiciones hostiles que presentaba el lugar.

La atmósfera de Marte tiene una presión mucho más baja en comparación a la de Venus. Ésta varía considerablemente con la altitud; a mayor altura, mayor es la presión. Sus componentes principales son un 95,3% de dióxido de carbono, 2,7% de nitrógeno, 1,6% de argón, 0,15% de oxígeno molecular, 0,07% de monóxido de carbono y por último 0,03% de vapor de agua. Esta atmósfera es muy densa y corren fuertes vientos que generan tormentas de polvo, esto explica la presencia de dunas en gran parte del territorio marciano. En general, esta atmósfera se considera muy débil en comparación de las otras; carece de una capa de ozono, al ser tan delgada incrementa considerablemente la temperatura de la superficie producto del efecto invernadero.

La atmósfera de la Tierra tiene una altura de más de 100 kilómetros. Sus principales componentes son un 78,1% de nitrógeno, 20,94% de oxígeno, 0,93% de argón, y pequeñas cantidades de dióxido de carbono, vapor de agua, helio, hidrógeno, ozono y metano. Sin duda, la característica más importante de la atmósfera terrestre es la protección que le otorga a la vida de la Tierra; gracias al ozono capta gran parte de la radiación solar ultravioleta, regula las diferencias de temperatura entre el día y la noche, protege contra cuerpos celestes que puedan estrellarse con el planeta, entre otras cosas más. Las capas de la atmósfera terrestre son las siguientes:

  • Troposfera: zona más baja de la atmósfera, 12 kilómetros sobre la superficie. Se producen todos los fenómenos meteorológicos. Con grandes cantidades de agua con el fin de regular la temperatura de la superficie.
  • Estratosfera: entre los 12 y 90 kilómetros de altura. Se encuentra la capa de ozono que protege a la superficie de los rayos del sol.
  • Ionosfera: entre los 90 y 1100 kilómetros de altura. Existen iones, por lo tanto es una capa conductora de electricidad, la que permite que se transmitan ondas ya sea de radio o televisión.
  • Exosfera: sobre los 1100 kilómetros de altura. Baja atracción gravitatoria. Compuesta principalmente de hidrógeno y helio.
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