Qué es la enfermedad celíaca ?

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Es un padecimiento que daña el intestino delgado en la sección que llaman el yeyuno o sea la parte que está inmediatamente después de el final del estómago, justo después del duodeno. El nombre de enfermedad celíaca o celiaquía se debe a que el término proviene del griego “koiliakós” que traducimos como “intestinal” aunque más literalmente significa “abdominal”.

En la antigüedad es le llamaba “enfermedad irlandesa” aunque no puedo encontrar ninguna referencia al por qué se le llama así, supongo que tendrá que ver con el echo de que el trigo no podía ser consumido en Irlanda, en el siglo XIX, pues prácticamente toda la producción se exportaba a Inglaterra lo que permitió que cuando los irlandeses tuvieron acceso al cereal se presentaran gran cantidad de esos casos aunque también es posible que se le confunda con la enfermedad inflamatoria intestinal que también es muy recurrente en ciertas poblaciones irlandesas.

También existen antecedentes que parecen describirla en tiempos del Imperio Romano por un médico de origen griego. Pero la verdad los principales estudios sobre esta enfermedad datan del siglo XIX y XX. Es curioso que muchos estudiosos ya pensaban que algo tenían que ver los productos con carbohidratos y un médico norteamericano realiza un estudio para determinar el origen de la enfermedad pues durante la II Guerra Mundial notó que los casos de la enfermedad habían descendido y que luego de la conflagración el índice de casos volvió a la normalidad. De hecho notó que si su pacientes sustituían los productos derivados del trigo (muy escasos en la guerra) por derivados de maíz o del mismo arroz entonces los síntomas tendían a desaparecer.

La enfermedad celíaca se presenta cuando una persona no puede metabolizar la gliadina, uno de los componentes del gluten, que a su vez corresponde a una proteína presente en los cereales del género “triticum”, donde se encuentran el trigo, la avena y el centeno. Para entender un poco el proceso diremos que una de las funciones de los ácidos estomacales es desdoblar muchas proteínas complejas en sustancias más simples que puedan ser absorbidas por el organismo, claro parte de la digestión se lleva a cabo en el intestino, precisamente esto nos ayuda a describir lo que ocurre: en el estómago el gluten se descompone en gliadina y glutenina, la gliadina se debe procesar en el yeyuno.

Como la persona no puede absorber apropiadamente la gliadina esta se convierte en una especie de “veneno”, no lo puedo describir de otra forma apropiada, que va deteriorando poco a poco el yeyuno ya que el sistema inmune de la persona ataca las células “contaminadas” y es por ello que se clasifica como una enfermedad auto-inmune, con el tiempo el yeyuno termina por no poder cumplir con todas las demás funciones que tiene.

Los síntomas de la enfermedad celíaca son bien definidos: la mitad de los pacientes padecen de diarreas crónicas, carencia de hierro, vitamina B12 y vitamina D, dermantitis, dolor abdominal muy recurrente, vientre hinchado, fatiga, infertilidad, anemias, mal formación de los huesos (si el mal avanza mucho o no se diagnostica en la niñez). También se presentan trastornos psiquiátricos y depresión. Todos tienen un denominador en común: los síntomas tienden a desaparecer si la persona elimina el gluten de la dieta.

Los diagnósticos pueden ser difíciles para los médicos ya que hay varias enfermedades que pueden parecerse y en esto va mucho la experiencia del médico, los exámenes que haga, sobre todo la biopsia del tejido del yeyuno. Siempre que un niño presente diarreas muy seguidas es bueno eliminar los derivados del trigo, avena y centeno para ver si los síntomas desaparecen. De ser así se puede consultar con el médico si son necesarias más pruebas. El mejor tratamiento es la eliminación del gluten en la dieta. Veo con placer como en mi país, y en muchos otros, las empresas que manufacturan sus alimentos sin gluten van prosperando poco a poco, y esto es muy importante dada la gran cantidad de personas que padecen de la intolerancia al gluten.

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