Qué es la oceanografía ?

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La oceanografía es la rama de las Ciencias de la Tierra que estudia los océanos y mares, incluyendo sus procesos biológicos, químicos, físicos y geológicos. Esta ciencia, también llamada ciencia del mar, oceanología o ciencia marina, ha experimentado un gran desarrollo en los últimos años, debido a los avances tecnológicos y al gran interés de la actualidad de la vida marina y sus recursos.

El conocimiento y observación de los mares ha estado presente desde los tiempos más antiguos. Aristóteles y Estrabón registraron sus observaciones de las mareas. Las primeras exploraciones modernas, realizadas por la geología, sólo se efectuaban en las superficies y se analizaban las especies que caían en las redes de pescadores. Los viajes de Louis Antoine de Bougainville y James Cook dieron valiosa información del Pacífico Sur en las décadas de 1760 y 1770. A fines del siglo XVIII y comienzos del siglo XIX, James Rennell escribió sobre las corrientes de los océanos Atlántico e Índico. En 1840, James Clark Ross realizó el primer sondeo submarino y por la misma época, Charles Darwin publicó información de arrecifes y atolones. En 1855, apareció el primer libro sobre oceanografía escrito por Matthew Fontaine Maury.

En 1871, la Royal Society de Londres recomendó al gobierno británico a financiar una expedición para explorar los océanos del mundo y llevar a cabo investigaciones científicas. Fue en 1872, con la Expedición Challenger de Charles Thompson y John Murray, cuando la oceanografía comenzó como una ciencia. Los resultados se escribieron en 50 volúmenes con información biológica, física y geológica y 4417 nuevas especies. En 1910, John Murray y Johan Hjort realizaron la expedición más ambiciosa en el Atlántico Norte, que llevó al clásico libro de 1912, “Las Profundidades del Océano”. Más adelante comenzaron a fundarse los institutos dedicados al estudio de la oceanografía. Con el tiempo se realizaron muchas más expediciones que llevaron a grandes descubrimientos. Desde la década de 1970, ha habido mucho énfasis en el uso de grandes computadores en oceanografía para predicciones numéricas de las condiciones oceánicas, así como predicciones sobre cambios medioambientales. En la actualidad, la nueva tecnología permite mayores exploraciones submarinas y cada año se realizan nuevos descubrimientos.

El estudio de la oceanografía se divide en ramas. Las principales son: Oceanografía Biológica o Biología Marina, que estudia las plantas, animales y microbios de los océanos y su relación con el medioambiente. Oceanografía Química o Química Marina, que estudia la química de los océanos y su interacción con la atmósfera. Oceanografía Física o Física Marina, que estudia los atributos físicos de los océanos como la mezcla (difusión molecular y turbulenta de las propiedades), las olas, las olas internas, las mareas de superficie e internas, las corrientes, etc. Oceanografía Geológica o Geología Marina, que estudia la geología de los suelos oceánicos, incluyendo las placas tectónicas.

Otras ramas de esta gran ciencia incluyen la Oceanografía Pelágica (estudia procesos biológicos de los piélagos o aguas abiertas lejanas a la costa), Nerítica (estudia los procesos biológicos del mar cercano a la costa), Bentónica (estudia procesos biológicos de la superficie del fondo del mar), Demersal (estudia los procesos biológicos sobre el fondo marino), Descriptiva (describe distribución y características de las aguas marinas), Dinámica (estudia el movimiento del agua oceánica y sus causas), Meteorológica (estudia interacciones entre los océanos y la atmósfera), Procesos Costeros (estudia geomorfología y dinámica de deltas, estuarios, esteros, playas y otros cuerpos costeros), Sedimentología Marina (estudia el transporte y depósito de los sedimentos, erosión y acreción de cuerpos costeros), Contaminación Marina (estudia las alteraciones en la composición química de las aguas marinas por efecto antropogénico).

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