Qué es la paleontología ?

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La paleontología es la ciencia que se encarga de estudiar los restos de los organismos en estado fósil para lograr conocer la vida pasada de la tierra y sus habitantes y la evolución que se ha llevado a cabo. Dentro de esta ciencia se encuentran ramas como la paleontología biológica, que estudia las condiciones de los distintos ambientes naturales en las distintas épocas y cómo han evolucionado. La paleozoología, que estudia los fósiles animales y la paleobotánica, que estudia los fósiles vegetales. Además, el estudio de la edad de las distintas capas de los fósiles encontrados es tema de la paleontología estratigráfica.

Fue a fines del siglo XVIII cuando la paleontología sorprendió al mundo con el estudio de los fósiles y ya en el siglo XIX, demostró la existencia de los diferentes seres que habitaron la tierra en el pasado. Se preocupó de establecer las relaciones entre los seres pasados y actuales y trató de confirmar las diferentes teorías de la evolución. Sin embargo, los hallazgos fósiles datan desde tiempos antiguos.

Parte de la paleontología es estudiar las diferentes etapas de la tierra, que se caracterizan por tener cada una, el predominio de especies diferentes de organismos. Las eras están separadas entre sí, de cambios climáticos y geológicos importantes. Cada etapa de una era se denomina período y cada etapa de un período se llama época. Fue el inglés Charles Lyell, quien en 1863, midió los períodos geológicos y estimó las edades de los terrenos y los fósiles presentes en ellos. Gracias a esos fósiles de terrenos determinados, es posible establecer la edad de los diversos estratos.

Es tarea de los geólogos determinar el origen de los restos, ya sea marino, continental, glacial, etc. El paleontólogo, en cambio, se encarga de determinar las condiciones de vida de esos restos, y también cómo murieron, cómo se acumularon y cómo se fosilizaron. Luego de ello, busca establecer condiciones de temperatura, salinidad y profundidad, también la composición química del ambiente, las variaciones del clima, etc. Además de los organismos, también se pueden reconstruir los paisajes pasados.

Otro aporte de la paleontología, además de la reconstrucción del pasado, es la confirmación de las teorías de la deriva de los continentes. Por medio de los fósiles, se puede saber si algún día los continentes estuvieron unidos. Al encontrarse fósiles idénticos en continentes diferentes, se confirma que esos continentes fueron una sola tierra en el pasado. También se establece la permanente separación de otros continentes, cuando los fósiles de cada uno difieren. También determina el nivel de complejidad de las distintas especies. Algunas sufrieron un gran crecimiento como en el caso de los dinosaurios; otras en cambio han permanecido casi sin variación.

La paleontología se basa en principios como el actualismo biológico, que permite considerar los fósiles como seres vivos. El principio de anatomía comparada, que pone al fósil en el lugar correspondiente del cuadro de los seres vivos para reconstruir un animal completo. El principio de correlación orgánica, que postula que los seres vivos se componen por varias partes, y cualquiera de ellas puede servir para reconocer a un organismo. La correlación funcional, que relaciona las estructuras fósiles con la función que cumplían en el organismo cuando éste vivía. El principio de superposición estratigráfica, que señala que los estratos inferiores tienen más antigüedad que los superiores y, por lo tanto, los fósiles en ellos cumplen el mismo principio. Finalmente, el principio de correlación estratigráfica señala que los estratos de una misma época se caracterizan por la presencia de fósiles similares, matizado según factores externos que lo puedan condicionar.

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