Qué es un átomo ?

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El átomo es un concepto estudiado principalmente por la química y la física, que lo definen como la unidad básica y estructural de la materia. Lo constituye un núcleo en el centro, que contiene protones y neutrones. Los protones poseen carga eléctrica positiva y los neutrones carecen de carga. Al núcleo le rodean electrones de carga negativa.

Desde antaño, el hombre ha intentado describirlo y explicarlo. La historia del átomo se podría decir comienza en la Antigua Grecia con los filósofos Demócrito, Leucipo y Epicuro quienes postularon que debía existir una unidad indivisible que formara todos los cuerpos existentes. Posteriormente, el siguiente avance lo realizó el francés Lavoisier en 1773 al decir que la materia no se crea ni se destruye, sólo se transforma. El inglés Dalton, a principios del siglo XIX, postuló que la materia estaba compuesta por átomos esféricos idénticos para cada elemento, pero cada elemento era distinto a otro. Seguido a Dalton, el francés Avogadro comenzó a distinguir la diferencia entre un átomo y una molécula; ésta última esta compuesta por más de un átomo pese a que sea del mismo elemento, por ejemplo O3 , molécula de ozono compuesta por tres átomos de oxígeno. En 1869, el ruso Ivanovich crea por primera vez una clasificación de los elementos, rigiéndose por la masa atómica de cada uno, siendo de esta manera el precursor de la tabla periódica.

Al igual que la teoría atómica, el modelo atómico también posee una historia de descubrimientos, cuyos principales protagonistas fueron Dalton, Thomson, Rutherford, Bohr, y por último Schrödinger quien postuló el modelo más aceptado por la comunidad de científicos de la actualidad. Este modelo responde a la mecánica cuántica, y tiene la particularidad de describir a los electrones por medio de una función de onda (descripción del estado físico de un sistema de partículas) y no en órbitas en torno al núcleo como sí lo hicieron el resto de los científicos. Sostiene que en el átomo existen nubes de electrones que rodean al núcleo y se encuentran difusos en el espacio.

Los átomos cuando se encuentran en su estado basal poseen la misma cantidad de protones y electrones. Pero hay casos en que estos pueden experimentar alguna carga eléctrica, ya sea positiva o negativa. A éstos se les llama átomos ionizados. En caso de que la carga sea positiva, el átomo tuvo que haber perdido uno o más electrones quedando de esta manera más protones, ese ión recibe el nombre de catión. En caso de que la carga sea negativa, el átomo recibió uno o más electrones y adquiere el nombre de anión. La electrización de un átomo (perder o ganar electrón) ocurre como consecuencia del contacto, frotamiento o inducción con otro.

A cada átomo le corresponde un elemento, y hay un número agotado de elementos en la Tierra, exactamente 118. Un elemento combinado con otro forma un compuesto, de esta manera hay un sinfín de compuestos en la Tierra.

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