Qué es un sifón ?

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En realidad hay varios tipos de sifones, todos con una forma similar y usando un principio común básico. En general un sifón consiste en una maguera o tubo curvo (que recuerda por su forma a la letra U pero invertida), con uno de sus extremos más largo que el otro; el extremo corto se sumerge en un líquido de manera que alcance el otro extremo. El método para su funcionamiento es sencillo: por ejemplo para comenzar se sumerge el tubo con la “U” en forma natural de manera que el líquido suba por los dos extremos, se tapa el extremo largo con un dedo o la mano, según el caso pues ha quedado fuera del líquido y se invierte con cuidado de no sacar el otro extremo del líquido y al retirar la obstrucción (el dedo o la mano) el líquido empieza a salir por allí hasta que quede vacío el contenedor.

Otra manera para que comience el flujo de líquido por un sifón, consiste en aplicar presión negativa sobre el extremo más largo, que debe quedar más abajo por los motivos físicos que ya revisaremos; esto puede ser logrado de manera práctica succionando uno de los extremos, como se hace por ejemplo al trasvasijar gasolina desde un bidón muy grande hacia otro más pequeño, en la ausencia de estaciones de servicio (lo he visto pero no lo recomiendo de ninguna manera, por el riesgo de inhalar los gases tóxicos o la misma gasolina, y se menciona aquí sólo como ejemplo).

El principio es muy simple, según Pascal la presión aplicada sobre un líquido se distribuye equitativamente, en el tubo hay presión aplicada por el líquido del recipiente y en otro no hay presión aplicada (está la de la atmósfera que es mucho menor) entonces el líquido se desplaza para igualar las presiones, lo que no ocurre porque el extremo largo está descubierto y la diferencia de presión se mantiene. Es un buen método para trasvasar líquidos de un recipiente a otro, también es usado en las construcciones con mangueras transparentes, los dos extremos en este caso se ponen a la misma altura y el agua entonces tendrá la misma altura porque se igualan las presiones, esto permite “nivelar” techos, columnas “corona” y paredes.

El uso de mangueras me recuerda que también un sifón puede ser usado en canales de riego que están elevados sobre los sitios de cultivo y es una manera sencilla de controlar la cantidad de agua que se usa y de evitar las perdidas del líquido cuando se usan dispersores al aire. También se usa en los “lavamanos” para que siempre haya un poco de líquido entre el lavamanos y la alcantarilla, evitando los malos olores. Los sifones en los retretes llamados “inodoros” tienen la doble finalidad de mantener el sistema limpio y evitar los olores.

Todos estos son los llamados sifones hidráulicos y su invención se atribuye a Leonardo Da Vinci, aunque hay evidencia de su uso en la antigüedad y le son atribuidos a Herón de Alejandría, el mismo del teorema de la semejanza de triángulos. Por cierto el primer prototipo de inodoro se le atribuye al inventor y escritor Sir John Harrington pero la patente fue reclamada unos docientos años después y pertenece a Alexander Cummings, claro que tiene algunas diferencias como el tanque de agua que no poseía el de Harrington.

Existe asimismo el sifón de soda o de gas y que también tiene esta forma de “U” pero el extremo largo está dentro de una botella hermética. En la botella hay agua carbonatada y el gas que se produce ejerce presión sobre su misma agua y la hace salir por el extremo corto. Para evitar que el flujo sea continuo se coloca una válvula que evita que salga y por medio de una clavija o gatillo la válvula cede y permite que salga el agua carbonatada. Su invención se debe a un pastor protestante aficionado a la química de nombre Joseph Priestley y pasará mucho tiempo hasta que un empresa argentina cree los primeros sifones recargables. Son muy famosos porque son el principio básico de los extintores de dióxido de carbono modernos y de otros tipos de extintores. También los dispensadores de bebidas carbonatadas, que solemos llamar “sodas” o “gaseosas”, y que son los favoritos de los restaurantes de comida rápida usan ese mismo principio.

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