Qué es una enciclopedia ?

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Una enciclopedia es un registro del conocimiento de la humanidad en el formato de escritos compendiados con información de las diversas ramas de dicho conocimiento. Por la cantidad de temas que una enciclopedia puede tratar, puede ser presentada en uno o más volúmenes, pudiendo llegar a una importante colección de libros. Los volúmenes contienen la información dividida en artículos de cada tema que la enciclopedia está destinada a cubrir y, normalmente, están ordenados alfabéticamente.

El término enciclopedia proviene del griego enkyklios paideia, que significa “educación redondeada”, queriendo decir “conocimiento general”. Se sabe que desde hace miles de años el hombre ha compendiado su conocimiento, pero recién en 1541, se usó el término en un libro de Joachimus Fortius Ringelbergius llamado Lucubrationes vel potius absolutissima kyklopaideia. Más tarde, en 1559, el croata Pavao Skalić usó la palabra en su libro Encyclopaedia seu orbis disciplinarum tam sacrarum quam prophanarum epistemon. Actualmente, en español se usa la palabra enciclopedia, mientras en inglés, normalmente se usa la palabra encyclopedia, especialmente en América. En el Reino Unido, también se usa la palabra encyclopaedia.

Si de compendios se trata, uno de los más antiguos registros enciclopédicos preservados es la Naturalis Historia de Plinio el Viejo, un romano que vivió en el primer siglo después de Cristo. En su obra de 37 capítulos, incluyó temas tan variados como historia natural, medicina, geografía, geología, arte y arquitectura y muchos otros. Otro registro antiguo fue la obra de San Isidoro de Sevilla, Etimologías, que escribió poco antes de morir entre 627 y 630 después de Cristo. Con 20 libros con temas como la gramática, la métrica, la retórica, la dialéctica, las matemáticas, la religión, la medicina, la agricultura y otros muchos, fue uno de los libros más usados en la educación de la Edad Media.

En el siglo XVIII, se desarrolló el concepto de enciclopedia que se maneja en la actualidad, con un propósito general y de producción masiva. Destaca el nombre de Denis Diderot, entre varios importantes enciclopedistas. Fueron escritores y científicos de esa época que realizaron la famosa Encyclopédie, que compiló todos los conocimientos científicos para intentar ver al mundo desde una perspectiva diferente a la acostumbrada por la religión y la metafísica. En el siglo XX, el concepto de enciclopedia se hizo más popular y, además, con los nuevos conocimientos, se realizaron numerosas obras. Finalizando ese siglo, se elaboraron nuevas enciclopedias en CD-ROM, para ser usadas en computadores. Destaca la moderna Encarta de Microsoft. Hoy también destacan las enciclopedias libres, que como Wikipedia, permiten que la información sea editada por usuarios de todo el mundo a través de Internet, logrando así, una impresionante cantidad de temas, más allá de lo considerado previamente posible.

Entre las características fundamentales de una enciclopedia se pueden mencionar las siguientes: es un texto resumido en comparación con otras obras. Debido a que debe contener muchos temas, la información se presenta de una manera sintética. Los artículos que contienen, son más bien objetivos, por lo que no existen las opiniones. Se limitan a exponer lo hechos correspondientes. La información expuesta es obra de varios autores; de hecho, existen artículos que están hechos por el trabajo de cientos de personas diferentes. La cantidad de información de cada artículo se limita según el tamaño total de la obra.

En cuanto al contenido, es necesario que sea de interés universal, es decir, que pueda interesar a cualquier persona y no a un grupo en particular. También deben mantener interés a través del tiempo; no se debe usar información pasajera. Además, el sistema de organización es de lo general a lo concreto, por el límite de espacio y para que la obra sea autosuficiente, sin necesidad de buscar en otros textos.

En la actualidad, las enciclopedias más importantes son la Enciclopedia Espasa (español), Británica (de origen inglés), Larousse (de origen francés), Brockhaus (alemán), la Gran Enciclopedia Soviética (ruso), La Enciclopedia Italiana di Scienze (italiano), Grande Enciclopedia Portuguesa e Brasileira (portugués), entre otras.

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