Qué es una epidemia ?

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Una epidemia es una enfermedad, transmisible o no, que se desarrolla súbitamente, y se propaga con rapidez afectando a muchas personas de una población determinada durante un período determinado. Para declarar una epidemia se realizan estudios basados en experiencias anteriores, es decir, la epidemia es la enfermedad que vuelve a atacar con un mayor impacto que veces anteriores. También se le llama brote o brote epidémico para evitar causar demasiado impacto en la sociedad.

La epidemiología es la ciencia que se encarga de estudiar cómo se distribuyen y qué determina los fenómenos de la salud en una población. Utiliza principalmente el análisis estadístico, para llamar la atención sobre los factores de riesgo. Los datos analizados son el número total de casos de una particular enfermedad, que suceden en una población en un período determinado. También se preocupa de la incidencia, que se refiere al número de casos nuevos que aparecen en una población durante un intervalo de tiempo dado.

La epidemia se caracteriza estar limitada por el tiempo y el espacio. Por el contrario, la endemia es una enfermedad que está presente de manera constante o periódica en una región, como aquellas que aparecen en períodos de invierno o las que siempre están presentes en algunas regiones del mundo. Esas enfermedades infecciosas se originan de bacterias o virus, que se transmiten directa o indirectamente, por transmisores que suelen ser insectos como mosquitos, piojos o pulgas. En el período de contagio, los responsables de propagar la enfermedad son los portadores sanos o los enfermos. Cuando una epidemia se agrava y se propaga rápidamente por un gran territorio como un país, un continente o el mundo entero, se declara una pandemia. Si los afectados son los animales en una región amplia, se llama epizootia.

Las grandes epidemias eran más frecuentes en el pasado que en la actualidad, debido a que hoy existen medidas más eficaces de curación y profilaxis, como desinfección, aislamiento, análisis de mecanismos de transmisión, vacunación, aumento de higiene, colaboración eficaz de estados, etc. Aún así, factores como las guerras y la malnutrición, que suceden en el mundo actual, son claves favorecedores del desarrollo de las epidemias.

Otros factores que se consideran favorecedores de la aparición de una nueva epidemia se incluyen: alteraciones en prácticas agrícolas, cambios en la demografía humana y social, la salud de las personas pobres (desnutrición y presencia de VIH), procedimientos médicos y hospitalarios, evolución del patógeno, contaminación en fuentes de agua y comida, viajes internacionales, fallos de programas de salud pública, acuerdo internacional y cambios climáticos.

Entre las epidemias más importantes en la historia se encuentran: la gripe o influenza, que ha sido una de las principales causas de pandemias. En abril de 2009, se declaró la epidemia más reciente, causada por la gripe A o el virus “H1N1”. También destacan la gripe española, la gripe asiática y la de Hong Kong. La peste negra, causada por el bacilo de Yersin, que mató a millones en el pasado. El cólera, causado por un vibrión, provocó varias pandemias, matando a muchos en los últimos 200 años. Hasta la actualidad siguen algunos brotes en los países más pobres.

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