Qué es una mainframe ?

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Recuerdo la explicación que un profesor (hoy un amigo) nos dio hace años sobre lo que es una mainframe. Al momento de traducirlo literalmente “main” significa central o principal y “frame” es marco, estructura o esqueleto, ambos términos vienen del ámbito de la construcción (main originalmente significa cañería y frame hace alusión a los marcos metálicos o no que sirven para hacer el resto del edificio).

Se habla casi exclusivamente de mainframe cuando decimos computadora central, suponemos que el término vine porque las primeras computadoras parecían marcos desnudos de una construcción, un esqueleto nada más. Originalmente había un cuarto de computadoras (el cuarto de la mainframe) y el cuarto de operadores en el cual se disponía de terminales “tontas” (una terminal tonta no tiene memoria ni procesador propios depende del todo de una mainframe para su funcionamiento, solo trasmite datos entre el usuario y la mainframe) para realizar los diversos procesos de los usuarios. Luego las terminales se hicieron remotas y las mainframes alcanzan tamaños impresionantes.

La cantidad de memoria RAM que utiliza una computadora central es enorme y tiene una capacidad de almacenamiento de datos también significativamente mayor a las que utilizamos comúnmente pues poseen hasta una docena de procesadores, lo que las diferencia con mucho de las supercomputadoras que pueden tener más de mil procesadores. Fue un mercado muy próspero y competitivo dominado por una docena de empresas. Una mainframe sin embargo tiene ciertas características que no son fáciles de encontrar en las computadoras personales que usamos en nuestros hogares. Por ejemplo casi no tiene mantenimiento técnico y si una mainframe sufre un desperfecto no se apaga, limita sus capacidades de funcionamiento y puede ser reparada mientra está todavía en funcionamiento.

Ahora bien son muy costosas y entonces solo empresas relativamente grandes las utilizan el ejemplo clásico la Agencia Aeroespacial de Estados Unidos (NASA) que posee una de las mainframe de última generación. Con la aparición de las terminales “inteligentes” (con procesador y memoria propias, pero sin disco duro) y sobre todo las computadoras personales que podían funcionar tanto como terminales o como servidores (a manera de pequeñas mainframe) pareció que el mercado de estos ingenios recibe un golpe muy duro y algunos lo consideraron casi muerto. Sin embargo las tremendas ventajas en recursos que tiene una mainframe fue la apuesta de muchas empresas de gran envergadura.

Además empresas como IBM (que casi posee el 70 % de este mercado) se valieron del desarrollo de computadores personales que luego pasan la producción de sus subsidiarias, ganando grandes cantidades de dinero, de manera similar al que se usa en las franquicias, mientras que ellas mantienen la exclusividad del mercado de la mainframe. Este modelo resultó muy exitoso y permitió, por ejemplo, que en lo peor de la crisis las computadoras personales subsidiaran la producción de mainframes como en un principio el desarrollo de las PC fuera subsidiado por la producción de mainframes.

Hoy día sigue siendo un mercado relativamente restringido pero próspero gracias a Internet que requiere de servidores muy potentes para almacenamiento y procesamiento de datos y una mainframe resulta ideal para esto. Cuando inicié el artículo pensaba que este tipo de “arquitectura” (como la llaman algunos) era algo obsoleto y resulta una agradable sorpresa encontrar que empresas como IBM (siempre como líder), Hitachi, Amdahl y Fujitsu tienen todavía una gran influencia en este mercado. Otra pequeña sorpresa que me he encontrado, aunque no tanto porque en la mainframe que alguna vez utilicé cuando joven utilizabamos como sistema operativo a UNIX, es que los sistemas operativos GNU/Linux son los preferidos por estas empresas para sus mainframes, en primer lugar porque el núcleo o “core” de Linux está diseñado precisamente para realizar “multitareas” reales (y no como ocurre con los sistemas derivados del DOS que se han adaptado a hacer tales procesos) con varios procesadores a la vez y aprovechan la experiencia de muchísimos voluntarios que trabajan en “máquinas virtuales” emulando las mainframes.

Me gustaría aclarar bien este detalle, UNIX y GNU/Linux se desarrollan precisamente para trabajar con computadoras tipo mainframe mientras que DOS y Windows se desarrollan a partir del uso de computadoras personales, de allí la gran desventaja que tienen estos últimos frente a los primeros en cuestiones como la multitarea.

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