Qué son las termitas ?

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Las termitas, también conocidas como "hormigas blancas", son insectos pertenecientes a la orden de las Isópteras, las cuales habitan preferentemente en zonas tropicales y subtropicales de nuestro planeta. Se alimentan con material de plantas muertas (típicamente de maderas), y son consideradas como pestes que pueden dañar directamente construcciones, plantaciones y bosques. Sin embargo, también juegan un rol esencial en el reciclaje de la madera y de otros materiales derivados de las plantas.

La apariencia externa de las termitas es similar al de las hormigas. El término que se les da de "hormigas blancas" nace de la similitud de las antenas de color blanco y de sus hábitos sociales. Comparadas con las hormigas son más blancas, tienen piernas más cortas, son más gordas, y sus movimientos son más lentos. Como insectos sociales, las termitas viven en colonias que abarcan desde miles hasta millones. Estas colonias se basan en una cooperación para la búsqueda de alimentos, ya que el ambiente no se presta para la supervivencia de la especie como individuo aislado. Las termitas se dividen en tres castas: las reproductoras, las trabajadoras y las soldados. La casta reproductora está constituida básicamente por una reina y un rey. Una hembra que se ha apareado y está produciendo huevos es considerada como reina. De forma similar un macho que se ha apareado y que permanece cerca de la reina es denominado rey. Cuando la reina ha alcanzado la madurez, ésta puede producir cientos de huevos en un sólo día. Además en ciertas especies también puede ir incorporando más ovarios a su organismo, lo que induce un crecimiento del abdomen y una mayor fecundidad. Este crecimiento del abdomen puede significar que la reina pueda alcanzar un tamaño 10 veces mayor con respecto al porte original. Como dato anecdótico, cuando una reina tiene que trasladarse desde una cámara a otra, tiene que ser transportada por varias trabajadoras, y en recompensa genera una especie de jugo que es bebido por las que realizan la labor. El rey en tanto, queda para siempre unido a la reina, y su tamaño sólo supera levemente al del resto de la colonia. La casta trabajadora tiene como principal deber asegurar la comida y mantener el nido. La colonia se alimenta con el material digerido por las trabajadoras. La casta de las soldados tiene una anatomía especial desarrollada para prevenir los ataques. Algunas tienen una mandíbula tan larga que hace que no se puedan alimentar por sí solas, teniendo que ser alimentadas por las trabajadoras. El propósito de estas grandes mandíbulas es poder bloquear los delgados pasadizos para prevenir el ataque por parte de las hormigas.

Debido a que las termitas tienen una capacidad para que no se las perciba directamente, sólo se conoce su presencia cuando hay indicios que la madera de alguna construcción está siendo dañada. La alimentación de éstas no sólo se basa en madera; es más, una vez que entran en una construcción intentan proveerse de lo que son papeles, ropas, alfombras, y otros materiales derivados de la celulosa. Debido a que la presencia de las termitas es considerada una plaga que provoca grandes daños; hoy en día se pueden tomar algunas medidas tales como: evitar el contacto directo de la madera con el suelo mediante un material resistente y aislante como puede ser concreto o acero. Sin embargo, la solución más eficaz es un tratamiento de las maderas que posteriormente se utilizarán en la construcción.

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