Qué son los esquimales ?

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Los esquimales son los habitantes del territorio ártico del planeta, abarcando más de 8000 kilómetros de largo, incluyendo Siberia, Groenlandia y el norte de América. La palabra esquimal proviene del término algonquino esquimantsic, que significa “comedor de carne cruda”. En algunos lugares como Canadá, sin embargo, se hacen llamar inuit, que significa “hombres”. Los esquimales han llamado la atención por estar adaptados a las tundras árticas, que están cubiertas de nieve durante largos 9 meses al año.

Los esquimales son personas de piel de color amarillo oscuro, abundante pelo negro (casi no presentan canas en la vejez y no existe la calvicie) y rasgos mongoloides, con cara ancha y aplanada, pómulos prominentes y nariz recta y larga. Su estatura media es de 1,60 m en los hombres y 1,50 m en las mujeres. Sus manos y pies son normalmente pequeños y sus extremidades son cortas. A pesar de ser pequeños, son de contextura maciza. Hablan una lengua emparentada con la aleutiana que varía según las regiones en cuatro dialectos diferentes. Sin embargo, entre ellos pueden entenderse fácilmente sin importar de qué región sean.

Los esquimales son conocidos en todo el mundo por vivir en los iglús, que son construcciones redondas edificadas con bloques de hielo. En realidad, la mayoría de los esquimales no viven en ellos, sino los utilizan para la caza de invierno. La palabra iglú significa casa y pueden ser de variadas formas, según el lugar y la estación del año. Aunque es cierto que existen los iglús construidos con bloques de hielo, muchos son semisubterráneos, construidos con madera y piedras y cubiertos de turba. Los iglúes de hielo son construidos en invierno en pocas horas. Logran un espacio amplio y cómodo que calientan con la quema de aceite de foca y ballena. Gracias a la capacidad aislante del hielo, la temperatura se mantiene. Para no afectar esa temperatura con el frío exterior, construyen entradas que consisten en túneles semisubterráneos. En ocasiones, las grandes familias construyen varios túneles para conectar varios iglús. Cubren el suelo con varias pieles de animales. En verano, usan también las tiendas de pieles, que pueden desmontar rápidamente.

Los esquimales son nómades por naturaleza, aunque se establecen también en sus refugios en invierno, formando grandes pueblos. Generalmente se trasladan siguiendo a los animales que cazan como la foca, la ballena, el caribú, el oso, el yak y la marmota, entre otros. Cada grupo tiene diferente forma de subsistir. En Alaska, por ejemplo, se dedican a la pesca del salmón, mientras que en Canadá cazan caribúes. En cuanto a los mamíferos marinos, como la foca y la morsa, su caza es una práctica general. Normalmente, los esquimales aprovechan al máximo a los animales que cazan, que les proporcionan alimento, vestido, combustible y herramientas. Para cazar, es muy común en ellos acompañarse de fuertes perros que les proporcionan ayuda y también transporte al impulsar los trineos. Hoy, los trineos son cada vez menos al estar sustituyéndose por el scooter de nieve. En verano, también se trasladan en kayak.

Los esquimales son personas muy amables y viven en familias. Los niños son muy respetados por ser considerados reencarnaciones de antepasados. El jefe de las tribus es el mejor cazador, que se encarga de liderar las expediciones de caza. En su cultura tradicional, existe la creencia en fuerzas sobrenaturales que influyen en los seres vivos y los fenómenos físicos, que pueden molestarse si no se respeta la naturaleza. Los encargados de la protección son los chamanes. Los esquimales están en un rápido proceso de aculturación debido a factores como la disminución de la caza, el establecimiento en sitios creados por el Estado, la utilización de productos fabricados, la economía de mercado, el cambio de las creencias animistas por el Cristianismo, etc.

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