Quién inventó la máquina de vapor ?

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Una máquina de vapor, es aquel aparato que consiste en un motor de combustión externa, que convierte la energía térmica existente en el vapor de agua en trabajo mecánico. Las máquinas de vapor fueron esenciales para la revolución industrial, y para el funcionamiento de la famosa locomotora a vapor. Incluso hoy en día su mecanismo es utilizado en los reactores nucleares.

Con respecto al trabajo mismo que realiza una máquina de vapor, este se desarrolla de la siguiente manera. Primero, se llega a generar el vapor que se utilizará, en una caldera. Esta se alimenta con elementos combustibles, como leña o carbón. Con ello se generará el calor suficiente, para que el agua se comience a evaporar.

La expansión y contracción del vapor ejerce fuerza sobre un pistón, cuyo movimiento se utiliza para hacer girar una rueda u operar algún otro mecanismo.

Para efectos de nombrar a quien inventó la máquina de vapor, tal como cambió al mundo para la revolución industrial, debemos reconocer James Watt com su inventor. Pero señalar quién inventó la máquina de vapor per se con certeza, lamentablemente, es casi imposible. Como veremos el asunto se complica bastante.

De hecho hay escritos que datan de la época de los egipcios, en los cuales se dice que Herón (quien residía en la ciudad de Alejandría), habló alguna vez sobre las máquinas de vapor. En estos manuscritos, se describe, existen otros personajes que habrían desarrollado este tipo de máquinas, aparte de los ensayos realizados por el mismo Herón. Nada de esto está muy claro.

Dentro de las estructuras que habrían utilizado una máquina de vapor, se cuentan algunas puertas en templos, las cuales se abrían o cerraban bajo la influencia de esta máquina. Asimismo, una máquina de vapor, sería la causante del movimiento de ciertas figuras en algunos altares de importancia de aquella época.

Existen, además, publicaciones escritas en España, que datan del siglo XVI, en las cuales se señala que en el año de 1543, un oficial de la marina española llamado Blasco de Garay, inventó un diseño que buscaba, usando palas horizontales, impulsar a los barcos de guerra. Estas palas debían ser impulsadas por medio de una máquina de vapor.

Se cree que la primera máquina de vapor como tal, fue desarrollada en 1633. Esta creación pertenece a Eduard Somerset. La idea para desarrollarla, era el llevar agua desde el primer piso, hasta el segundo en un castillo en Londres. Pero su invento pasó al olvido, ya que de manera posterior, no pudo continuar con su desarrollo debido a la falta de fondos frescos.

Tiempo después, Samuel Morland, quien trabajaba como mecánico en la corte real del rey Carlos II, llegó a mejorar la máquina de vapor desarrollada por Somerset.

Para 1705, se desarrolló la llamada por su inventor, máquina de vapor atmosférica. Esta fue desarrollada por el ingeniero Thomas Newcomen. La gracia de su máquina, era aprovechar de manera económica, el vapor desarrollado por la combustión de fósiles naturales.

Pero quien inventó la máquina de vapor que realmente revolucionó al mundo, fue el mecánico escocés James Watt. Quien mejoró notablemente, la máquina creada por Newcomen; en este diseño anterior, el agua se enfriaba en el mismo cilindro, por lo que su performance, no era del todo lo que se esperaba.

Es así, como la máquina de vapor de Watt, hace que el vapor se condense en un recipiente especial, el condensador. Este condensador era conectado a un tubo externo con forma cilíndrica, al cual se le tapaba ambos extremos. Usando este mecanismo, la máquina de Watt, lograba que el cilindro siempre se mantuviera caliente, con lo cual, el ahorro de la energía proporcionada por la leña o el carbón, era muy superior a lo logrado por la máquina de Newcomen. Con ello, se evitaba la pérdida de calor, lo cual hacía que la performance de la máquina de Newcomen, no fuera la deseada. Más bien, la presentaba como una máquina rudimentaria y artesanal.

La primera máquina de vapor que inventó Watt, vio la luz en 1774. Gracias a la ayuda económica de Matthew Boulton. Ambos crearon una firma, para explotar la patente de la máquina de vapor recién creada. Como hemos podido apreciar, podemos señalar a James Watt como quien inventó la máquina de vapor que todos conocemos, sin desconocer todos los diseños y esfuerzos del pasado.

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